Tulburarea obsesiv-compulsiva (TOC) a nedumerit artistii si oamenii de stiinta de secole. Afectand una din 50 de persoane, TOC poate lua mai multe forme, cum ar fi punerea compulsiva a lucrurilor in ordinea corecta sau verificarea daca aragazul este stins de 10 ori la rand.

Un tip de TOC care afecteaza aproape jumatate dintre cei cu aceasta afectiune implica indemnuri irezistibile de spalare. Persoanele cu acest tip pot petrece ore intregi frecandu-si mainile in agitatie dupa ce ating ceva la fel de banal precum clanta usii, desi stiu ca acest lucru nu are sens. In prezent, exista o lipsa de terapii eficiente pentru TOC: 40 la suta dintre pacienti nu beneficiaza de tratamentele existente.

O problema majora este ca tratamentele de astazi sunt adesea prea stresante. „Terapiile nonfarmacologice” de prima linie implica sa le spuna pacientilor sa atinga in mod repetat lucruri precum scaunele de toaleta si apoi sa se abtina de la spalarea mainilor. Dar lucrarile recente ale colegilor mei si ale mea au gasit ceva surprinzator: persoanele diagnosticate cu TOC par sa aiba un „simt al sinelui” mai maleabil sau „reprezentare de sine” sau „imagine corporala” bazata pe creier – sentimentul de a fi ancorati aici si acum in corpul cuiva — decat cei fara tulburare. Aceasta descoperire sugereaza noi modalitati de a trata TOC si, probabil, perspective neasteptate asupra modului in care creierul nostru creeaza o distinctie intre „sine” si „celalalt”.

In experimentele noastre recente, de exemplu, am aratat ca oamenii cu si fara TOC au raspuns diferit la o iluzie binecunoscuta. In primul nostru studiu, o persoana fara TOC a vazut cum un experimentator folosea o pensula pentru a mangaia o mana de cauciuc si mana reala ascunsa a subiectului in sincronie precisa. Acest lucru induce asa-numita iluzie a mainii de cauciuc: sentimentul ca o mana falsa este mana ta. Cand experimentatorul a mangaiat mana de cauciuc si cea reala desincronizata, efectul nu a fost indus (sau a fost mult diminuat). Aceasta iluzie convingatoare ilustreaza modul in care creierul tau iti creeaza imaginea corpului pe baza corelatiilor statistice. Este extrem de putin probabil ca o astfel de mangaiere sa fie vazuta pe o mana de cauciuc si simtita simultan pe una reala ascunsa intamplator. Asa ca creierul tau ajunge la concluzia, oricat de ilogic este, ca mana de cauciuc face parte din corpul tau.

Dupa cateva minute de astfel de mangaieri, am „contaminat” mana falsa (folosind obiecte precum fecale false). In mod intrigant, participantii fara TOC au raportat ca au simtit dezgust asemanator TOC, care aparent a aparut din mana de cauciuc. Acest experiment a fost replicat ulterior intr-un studiu amplu in Japonia, ceea ce indica faptul ca descoperirea este robusta in toate culturile. Cu alte cuvinte, dincolo de a simti ca mana de cauciuc este a lor (iluzia standard), subiectii erau dezgustati de ceea ce atingea.

Intr-un studiu ulterior, colegul meu Vilayanur S. Ramachandran de la Universitatea din California, San Diego, si cu mine – impreuna cu Richard J. McNally, Jason A. Elias si Sriramya Potluri, toti la Universitatea Harvard – am descoperit ca persoanele cu TOC simteau ca si cum mana falsa era a lor chiar si atunci cand experimentatorul a mangaiat mainile reale si cele de cauciuc desincronizate una cu cealalta. Dupa cum am mentionat, iluzia apare deoarece creierul tau extrage corelatii statistice din intrarile senzoriale: simti ca mana ta nevazuta este mangaiata si vezi ca mana falsa este atinsa exact in acelasi mod. Faptul ca persoanele cu TOC au experimentat o iluzie vie in timpul mangaierii nesincronizate sugereaza ca au o auto-reprezentare mai extinsa, in masura in care sunt dispusi sa ignore fara probleme inputurile senzoriale conflictuale – si totusi sa accepte mana de cauciuc ca fiind a lor. Intr-adevar, acesta este primul studiu care sugereaza ca TOC implica o imagine corporala mai maleabila⸻cu alte cuvinte, este primul care indica faptul ca persoanele cu aceasta afectiune isi construiesc sentimentul de sine diferit decat altii. La fel ca in studiul nostru anterior, inducerea iluziei mainii de cauciuc si manjirea mainii de cauciuc cu fecale false a provocat dezgust – aparent pacalind creierul sa atribuie dezgustul mainii false.

Luate impreuna, aceste studii indica faptul ca „sinele” este mai fluid pentru persoanele cu TOC. Susceptibilitatea lor mai mare la iluzia mainii de cauciuc ar putea fi explicata prin dereglarea unor substante chimice precum dopamina (o caracteristica a TOC). Studiile sugereaza, de asemenea, ca odata ce trucul cu mana de cauciuc este indus, contaminarea mainii false ar putea activa modulele creierului implicate in dezgust. Experimentele ilustreaza modul in care centrii creierului aparent nelegati – pentru viziune, atingere si dezgust – pot interactiona intr-o maniera dinamica pentru a imbina realitatea perceptiva. Intr-adevar, doar tipul potrivit de stimulare fizica pentru cateva minute poate face pe cineva sa abandoneze o viata de experienta ca o mana de cauciuc nu face parte din corpul sau. In mod uimitor, atunci cand vi se va prezenta acest scenariu, veti lua decizia perceptiva ca o mana falsa este a dvs. si veti experimenta senzatii de contaminare de buna credinta care decurg din aceasta.

Intr-un studiu conex, Ramachandran si cu mine am descoperit ca studentii cu simptome de TOC au simtit dezgust in timp ce priveau un experimentator contaminandu-se si usurare in timp ce il priveau spalandu-se pe maini, ceea ce sugereaza ca reactiile de dezgust extrem de viscerale, asa cum s-au experimentat in contextul aversiunii de contaminare asemanatoare TOC , poate sparge in cele din urma bariera dintre sine si ceilalti. In mod surprinzator, am descoperit ca pentru persoanele cu simptome de TOC, nu a contat daca ei sau experimentatorul au fost contaminati – s-au simtit la fel de dezgustati! Rapoartele verbale ale participantilor despre cat de dezgustati s-au simtit au fost aceleasi atat atunci cand au atins contaminantul, cat si cand doar l-au privit pe experimentator facand acest lucru. Si mai intrigant, odata ce participantii s-au contaminat, ei au raportat usurare de la privirea experimentatorului spalandu-se pe maini. In special, unii participanti ar dicta modul in care experimentatorul ar trebui sa se spele pe maini, spunand lucruri precum „Spalati mai mult pe aceasta parte” sau „Toarna mai multa apa intre aceste degete”. Facand ecou aceste rezultate, am descoperit recent ca pacientii cu TOC de la Spitalul McLean din Massachusetts au raportat ca au experimentat indemnuri de spalat mainile care decurg din vizionarea unui experimentator contaminandu-se. Ei au raportat, de asemenea, ca se simt la fel de dezgustati si anxiosi atat cand privesc un experimentator contaminandu-se, cat si cand ei insisi au fost contaminati. In cele din urma, odata ce pacientii s-au contaminat, ei au raportat ca au simtit usurare – reduceri ale dezgustului cu 22 la suta, echivalent cu spalarea efectiva a mainilor – de la observarea experimentatorului spalandu-si propriile maini. In general, aceste rezultate sunt contraintuitive. Ele demonstreaza interfata evaziva dintre minte si corp si sentimente precum dezgustul. Este posibil ca sentimentele de contaminare in TOC sa aiba potentialul de a depasi logica si bariera „eului-altul”.

Studiile noastre pot duce la noi tratamente pentru TOC. Terapia traditionala ii obliga pe pacienti sa atinga lucruri dezgustatoare, apoi le arata ca nimic rau nu se intampla atunci cand nu se spala pe maini. Aceste tratamente nu functioneaza intotdeauna bine, deoarece pacientii sunt prea nerabdatori sa atinga obiectele contaminate. Dar ce se intampla daca o mana de cauciuc care se simte ca a pacientului este contaminata in schimb? Intr-adevar, o astfel de contaminare prelungita a unei maini false ar trebui sa conduca in cele din urma la desensibilizare, la fel ca terapia traditionala. Spre deosebire de tratamentul standard pentru TOC, aceasta terapie noua de cauciuc pentru maini – pe care am numit-o „terapie de stimulare multisenzoriala” – nu necesita ca pacientii sa atinga „contaminanti” extrem de aversivi. In consecinta, pacientii care sunt prea speriati sa se angajeze in terapia traditionala din cauza expunerii directe a pielii pot fi mai dispusi sa accepte aceasta tehnica.

De asemenea, observatiile conform carora sentimentele de contaminare si usurare pot aparea indirect pot deschide calea pentru noi tratamente. Vizionarea unui videoclip in care atingeti obiecte dezgustatoare ar trebui sa aiba un efect desensibilizant in timp. In mod similar, pacientii s-ar putea urmari in mod repetat spalandu-si mainile pentru a eradica nevoile de spalare. Impreuna cu colegii nostri, Barbara J. Sahakian de la Universitatea din Cambridge si cu mine am descoperit ca persoanele cu temeri de contaminare si-au imbunatatit simptomele TOC prin simpla vizionare a unui scurt videoclip cu ei insisi atingand fecale false sau spalandu-si mainile pe un smartphone de cateva ori pe zi timp de o saptamana. . TOC este o conditie perplexa care estompeaza granita dintre minte si corp, realitate si iluzie. S-ar putea sa fie nevoit sa pacaliti creierul pentru a depasi aceasta afectiune – combaterea unei iluzii cu alta.